Anslut till Senaste Tekniska Nyheter, Bloggar, Recensioner

S3:s 90nm Chrome: S20-serien

Med fokus på de billiga och integrerade videouppsättningarna är det inte alltför ofta vi hör från S3 Graphics, VIAs videobaserade partner in crime. Eftersom deras sista stora lågprisprodukt (GammaChrome) introducerades redan i mitten av 2004, har S3 varit försenad sedan en tid tillbaka för en uppdatering för att hålla jämna steg med ATI och NVIDIAs senaste produkter, som sedan dess har ätit sig in på vilken marknad och mind share S3 har tidigare haft. Idag kommer den nya produkten till liv i Chrome S20-serien, och även om S3 kanske inte försöker komma in på marknader som de sedan länge har kvar, är de fortfarande väldigt intresserade av att behålla sig själva på lågprismarknaderna.

I den mån borde det inte komma som någon överraskning att dagens lansering faktiskt inte sker i Nordamerika, utan snarare i Kina där det finns en större och mer mångsidig marknad för S3 att utnyttja. Tyvärr är detta en ren papperslansering vid det här laget, eftersom S3 ännu inte har några slutliga kort, och inte heller kunde de förse oss med en pre-release-tavla att granska. Även om vi snart kommer att ha en pre-release-tavla att titta på, har S3 under tiden låtit oss ta del av alla detaljer om deras nya produkter, som vi ger dig idag.

ChromeS20 GPU

Som det har blivit en trend på sistone i GPU-branschen, finns det ofta en känsla av att “om det inte är trasigt, fixa det inte” inom de stora aktörernas industri, och detta förekommer även med S3. Precis som med NVIDIA och G70-kärnan har S3 redan en stark design i sina tidigare GammaChrome-delar, så mycket av designprinciperna för Chrome S20 är inte överraskande bara förbättringar av vad GammaChrome kunde göra. Fördelen med detta är förstås att S3 kan börja med beprövade teknologier till en kostnad av att inte ha mycket flexibilitet att introducera många nya funktioner.

Innan vi bryter ner funktionerna i Chrome S20 bör vi notera att GPU:n driver 2 produkter under serien med samma namn: den fulldrivna Chrome S27 och den billigare Chrome S25. Båda delarna använder samma GPU och har samma basfunktioner, så skillnaden mellan de två korten kommer att bero på hur de är konfigurerade (mer om det senare). Så förutom en prestandaskillnad bör båda delarna bete sig identiskt.

I den mån, för läsare som är bekanta med GammaChrome-funktionsuppsättningen, borde det finnas få överraskningar i vad S20 kan erbjuda. I sitt hjärta är S20 ett Shader Model 2.0+-chip som använder en 8/4-inställning – det vill säga 8 pipelines vardera med en full pixel shader och 4 vertex shaders. Byggd på en 90nm-process följer S20 S3:s traditionella styrkor när det gäller att hålla chipkostnader och värmeeffekt nere, så S20 är ett nästan anemiskt chip jämfört med de skrymmande delarna som erbjuds av ATI och NVIDIA, där S20 endast består av under 70 miljoner transistorer. Eftersom S3 samarbetar med Fujitsu för deras 90nm-process, är vi inte säkra på vad vi kan förvänta oss när det gäller initial avkastning på chipet. Med ett mindre chip än de flesta borde S3 ha lättare att uppnå de utbyten som de vill ha (jämfört med andra 90nm delar), och kanske även nå några högre klockhastigheter.


Klicka för att förstora.

Med ATI och NVIDIA som nu stöder Shader Model 3.0 från topp till botten, placerar detta S3 i den udda positionen att vara det enda företaget som fortfarande levererar en SM2.0+ del som sin huvudprodukt. Men med en transistorbudget på endast 70 miljoner transistorer och en önskan att utöka GammaChrome-designen är vi inte det minsta förvånade över detta beslut. SM2.0+-stöd är faktiskt en liten förbättring från GammaChrome, som bara stödde FP24, medan den nya S20 äntligen utökar detta till FP32-stöd. Så, S3 har inte helt ignorerat problemet med att designa S20. Avsaknaden av SM3.0 kan fortfarande vara ett problem för S3 i framtiden, men än så länge kan de fortfarande bekvämt åka på ATI:s strävan efter SM2.0 med x800-serien. Så, som en low-end del, bör avsaknaden av SM3.0 inte vara en försvagande funktion just nu.

Med ett så litet transistorantal tvekar S3 inte att påpeka fördelarna med en så liten enhet. Mellan chipstorleken och förmågan att minska strömanvändningen av S20 när den inte används fullt ut, hävdar S3 att den högsta genomsnittliga strömförbrukningen för det snabbaste S27-kortet bara ligger på 30W, med den faller till 20W för ett 64-bitars S25-kort, och lägre därifrån. Som ett resultat kan S20-seriens delar byggas i en fläktlös konfiguration, vilket ger S3 ett bra läge att attackera mobil- och HTPC-marknaderna. Vi kommer fortfarande att se många mönster med fläktar eftersom det ofta är billigare att fästa en väldigt liten fläkt snarare än en bra kylfläns. Men för den som behöver en cool och tyst grafiklösning har S3 öppnat dörren för tillverkare.

När det gäller RAM och kort som S20 kommer att kopplas med följer den GammaChrome-traditionen att vara en PCI-express-endast del, med stöd för någonstans mellan en x1 och x16-plats. S20 kommer att stödja kort som har någonstans mellan en 32-bitars och 128-bitars minnesbuss, som (när den är kopplad till GDDR3 RAM) bör ha gott om bandbredd för att hålla S27 välmatad. S20 stöder även GDDR1 och GDDR2, som kommer att användas på S25-korten; och intressant nog, medan S20 GPU stöder en 512MB-konfiguration, gör den det bara med GDDR2 och inte GDDR1 eller GDDR3. Men, som vi noterade i Tour de Taiwan, har GDDR2-priserna fallit under GDDR1, så GDDR1-baserade kort är osannolika vid denna tidpunkt i alla fall.

Som en ytterligare kostnadsbesparingsåtgärd har S3 också implementerat ett sätt för S20 att utnyttja systemminnet via PCI-Express-bussen (á la TurboCache) kallad AcceleRAM. Detta är en förbättring av GammaChromes ChroMAT-förmåga, som gjorde det möjligt att använda systemminne för texturer, medan AcceleRAM kommer att tillåta fullt utnyttjande för texturer, pixelshader-operationer och till och med själva rambufferten. Att rendera direkt till systemminnet (istället för att rendera lokalt och kopiera ut) är viktigt för att bibehålla prestanda i låga delar. Precis som deras konkurrenter, inriktar S3 denna funktion på deras billigaste kort, och kommer endast att användas på de billigaste S25-delarna. För närvarande kommer S3 endast att stödja 32MB-konfigurationer när man använder AcceleRAM, vilket borde minska en del av förvirringen som vi har sett tidigare med andra implementeringar av denna typ av teknik.

S3:s videobearbetningsmöjligheter, kallad Chromotion, kommer också över från GammaChrome. Nu i sin 3:e iteration representerar Chromotion vanligtvis S3:s starkaste hand i funktioner, så S3 behövde ändra lite för att förbli konkurrenskraftig med videobehandling. S20 stöder både WMV9 och MPEG2/4-avkodningsacceleration, komplett med avblockering och adaptiv deinterlacing, men H.264-acceleration saknas märkbart – detta är något som vi hade förväntat oss med tanke på S3:s tidigare fokus på videobehandling. Nytt för S20 är icke-linjär skalning, som gör att en 4:3-bild kan skalas till 16:9 i en ojämlik metod som resulterar i att sidorna på bilderna skalas mer än mitten, för att förbättra bevarandet av proportionaliteten hos objekten i mitten. Nytt är också en teknik som kallas PanelDrive Response Time Enhancement, som enligt S3 förbättrar svarsfrekvensen på en LCD-skärm genom att panelen faktiskt försöker byta till en annan färg utöver den önskade färgen, och sedan stannar kort för att nå rätt färg. Vi har sett andra implementera funktioner som denna, men utan ett prov till hands kan vi inte bekräfta hur bra det fungerar.


Skalning: 4:3 Oskalad, linjär, icke-linjär
Klicka för att förstora.

Korten

Vid presstillfället har S3 inte bestämt sig för de slutgiltiga specifikationerna för sina kort, så ta allt detta med en ordentlig nypa salt. Från och med Chrome S27, skjuter S3 för en kärnhastighet på 700MHz och parar ihop det med någon konfiguration av 700MHz GDDR3, troligen 256MB. Som deras snabbaste produkt har S3 för avsikt att positionera den mot GeForce 6600, vilket innebär att ett sådant kort skulle hamna under $125 – den högsta delen av nuvarande priser för 6600. När det gäller vad som faktiskt kommer att skickas, intar vi en avvaktande attityd, till stor del beroende på tillverkningsproblemen som nämns ovan. Det finns inget sätt att säga i nuläget om S3 kommer att kunna dra ut 700MHz på en så ohanterlig process.

När det gäller S25, skjuter S3 för en kärnhastighet på minst 600MHz och en minnesklocka som inte överstiger 400MHz. Precis som med S27, förväntar vi oss att S25:s kärnhastighet fortfarande är uppe i luften, även om det i det här fallet till stor del beror på vad S27 har premiär på, på grund av behovet av att hålla produkterna någorlunda annorlunda. Eftersom S25-delar kan skickas med upp till en 128-bitars buss som S27, är det ett rimligt antagande att det kommer att finnas en blandning av S25-delar med och utan AcceleRAM, som täcker marknaden under 100 $ för vilken S27 skulle vara för dyr. Vilka konfigurationer AcceleRAM-korten kommer att använda är också okänt vid denna tidpunkt, eftersom S3 gav oss ett teoretiskt exempel på ett 64-bitars kort som använder 400MHz GDDR2 RAM, men med tanke på nuvarande minnespriser skulle vi bli förvånade om denna konfiguration inte dök upp. Det bör dock noteras att en sådan konfiguration sätter S3 på en udda plats vad gäller strömförbrukningen. GDDR2 är välkänt för sina höga effektkrav jämfört med andra versioner av GDDR, så vi är inte säkra på hur S3 har för avsikt att dra ut en total på 20W om de inte använde någon annan version (möjligen inklusive standard DDR1 eller DDR2).

MultiChrome – S3 får SLI

Även om det inte är klart ännu, har S3 också en sista funktion i S20 som vi inte har täckt ännu: MultiChrome, deras implementering av multi-card-rendering. För närvarande har S3 inte meddelat några specifika detaljer, än mindre visat oss ett fungerande prov, så vi har bara en liten mängd bekräftad information.

MultiChrome är endast avsedd för S27-korten, och även om GPU:n på S25 borde kunna stödja det, är detta en annan form av produktsegregering mellan de två korten och kommer sannolikt inte att ändras någon gång snart. För MultiChrome går S3 den kontaktlösa vägen, vilket vi har sett andra GPU-tillverkare dra av i sina liknande billiga produkter också. Slutligen, S3 skjuter för att tillåta MultiChrome på flera plattformar, och även om de inte har varit specifika ännu på vilka plattformar dessa kommer att vara, förväntar vi oss inte mindre än ordentligt stöd under NVIDIA-, VIA- och Intel-kretsuppsättningar. Vi fick veta att allt som stöder mer än en fysisk x16 PCIe-kontakt skulle fungera med MultiChrome, men det återstår att se.

Vad vi inte vet just nu är hur och när. S3 har inget fast datum för när de skulle förvänta sig att faktiskt aktivera MultiChrome, och de har inte gett oss någon ytterligare information om hur det kommer att fungera. Eftersom S20 är baserad på GammaChrome och inte en helt original design, är det fullt möjligt att de är i en liknande situation som vad ATI var med x800-serien och inte kan göra betydande GPU-ändringar, eftersom de måste förlita sig på drivrutiner och extern hårdvara istället.

Slutsats

Med sin lansering i Kina idag har S3 visat upp sina avsikter om att förbli relevanta på en marknad som de har blivit alltmer trängda från. Vi är dock besvikna just nu över att detta är en komplett papperslansering och att S3 inte ens kan se till recensenter med hårdvara (för att inte tala om kunder), och vi hoppas att de kommer att inse felet snart nog och börja efter NVIDIAs exempel på leverans i tid. Under tiden kommer vi att ge dig mer information om hårdvaran och den förestående nordamerikanska lanseringen när vi får dem.